Wetenschapspark in Niel wordt wereldcentrum voor celtherapie

26 sep 2018

De Provinciale Ontwikkelingsmaatschappij is in het Wetenschapspark in Niel begonnen met de bouw van een centrum voor celtherapie. Vanaf begin 2019 zullen daar nieuwe behandelingsmethoden voor onder meer leukemie en multiple sclerose (MS) worden uitgetest.

Vandaag werken er zeshonderd mensen in het Wetenschapspark in Niel. Ze zijn in dienst van doorgaans kleinere bedrijven die nieuwe producten ontwikkelen voor de gezondheidszorg, het milieu en informatica.

Maar over drie jaar moeten er zo'n duizend mensen in het Wetenschapspark werken. De provincie Antwerpen, die via de Provinciale Ontwikkelingsmaatschappij eigenaar is van de meeste gronden in het park, wil er drie nieuwe gebouwen optrekken waar startende bedrijfjes hun intrek kunnen nemen.

Dinsdag werd de eerste steen gelegd van het gebouw Hippocrates, dat 1.400 vierkante meter groot zal worden. De naam verwijst naar de Griek die als peetvader van de moderne westerse geneeskunde wordt beschouwd. Het gebouw zal tegen begin 2019 in gebruik worden genomen.

Inspuiting tegen leukemie

Het eerste bedrijf dat er neerstrijkt is Anicells, dat nu nog vanuit de laboratoria van het Universitair Ziekenhuis Antwerpen (UZA) werkt. Anicells is een bedrijf dat ontstaan is uit het UZA en de Universiteit Antwerpen.

“Wij halen cellen uit het lichaam van leukemiepatiënten”, zegt Nathalie Cools, oprichter van Anicells. “Daarna behandelen we die cellen zodat ze andere eigenschappen krijgen, en beter gewapend zijn tegen leukemie. Die cellen worden vervolgens via een onderhuidse injectie toegediend aan de patiënt.”

Leukemiepatiënten worden dus behandeld met onderdelen van hun eigen lichaam. “We testen deze behandelingsmethode elk jaar bij zo'n vijftien patiënten uit”, zegt Cools. “Tot hiertoe zorgen die cellen ervoor dat het leven van de patiënten met enkele maanden kan worden verlengd. Onze behandelingsmethode moet er ook voor zorgen dat de kans dat leukemiepatiënten na hun genezing hervallen aanzienlijk wordt verkleind.”

Over vijf à tien jaar op de markt

Wanneer zal deze behandelingsmethode op meer patiënten worden toegepast? “We zitten nu nog in een testfase. Over vijf à tien jaar willen we onze behandelingsmethode officieel lanceren”, zegt Nathalie Cools.

“Tegen dan willen we ook eenzelfde soort behandeling op de markt brengen voor MS (een aandoening van het centraal zenuwstelsel, red.). Tot hiertoe hebben we drie MS-patiënten met behulp van hun eigen lichaamscellen behandeld. Er zijn daarbij alvast geen bijwerkingen vastgesteld. We willen er op termijn voor zorgen dat die patiënten door onze behandeling niet meer verder achteruitgaan.”

De verhuizing naar het nieuwe gebouw in Niel is voor Anicells een belangrijke stap. “Wij willen in Niel een tiental mensen aanwerven”, zegt Cools. “In het nieuwe gebouw willen we ook andere specialisten in celtherapie aantrekken. Daarbij kijken we naar binnenlandse en buitenlandse specialisten.”

“Er kunnen hier tot twintig producten voor celtherapie worden gemaakt. Niel kan zo uitgroeien tot een internationaal belangrijk centrum voor celtherapie en geneeskunde op maat van de patiënt.”

Christof Willocx

Bron: Gazet van Antwerpen